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The Librarian

Watchtower Society vs. Village of Stratton, Ohio

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Oral arguments from the 2002 U.S. Supreme Court "Watchtower Bible and Tract Society Vs. Village of Stratton, Ohio." The issues debated relate to free speech and whether the Village could require a permit from door-to-door agents. The Supreme Court ruled in favor of Jehovah's Witnesses in this case. 

WbtsVsTheVillageOfStratton-CourtArgument.mp3

 

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00-1737-3 Village of Stratton.pdf

Watchtower Society v. Village of Stratton, 536 U.S. 150 (2002), is a United States Supreme Court case in which the Court held that a town ordinance's provisions making it a misdemeanor to engage in door-to-door advocacy without first registering with town officials and receiving a permit violates the First Amendment as it applies to religious proselytizing, anonymous political speech, and the distribution of handbills.

CaptureStratton Ohio SCOTUS.PNG

Background

The Village of Stratton, Ohio promulgated an ordinance that, among other things, prohibited "canvassers" from "going in and upon" private residential property to promote any "cause" without first obtaining a permit from the mayor's office by completing and signing a registration form. The ordinance imposed criminal sanctions on canvassing or soliciting without a license.[1] The Jehovah's Witnesses, a religious group that publishes and distributes religious materials, sought injunctive relief, alleging that the ordinance violates its First Amendment rights to the free exercise of religion, free speech, and freedom of the press.

The registration procedure, revised once to address objections from the Jehovah's Witnesses, required the applicant to provide detailed information that is then posted in a public record: the applicant's name, home address, the organization or cause to be promoted, the name and address of the employer or affiliated organization (with credentials from the employer or organization showing the individual's exact relationship), the length of time that "the privilege to canvass or solicit is desired," the addresses to be contacted, and "such other information concerning the Registrant and its business or purpose as may be reasonably necessary to accurately describe the nature of the privilege required."

Stratton's anti-solicitation ordinance required registration of those who seek the "privilege" of going door-to-door, and also required the would-be solicitor to carry a permit which must be shown to anybody (i.e. police officer, or Village resident) who requests it.

Under the ordinance, residents of Stratton had the right to opt out of all or some solicitations through two means. First, they could post a "no solicitation" or "no trespassing" sign on their property. Residents could also fill out a "no solicitation" registration form at the office of the mayor. As part of the registration form, residents could indicate permission for solicitations from any or all of a series of listed groups: Scouting organizations, trick-or-treaters, food vendors, Christmas carolers, political candidates, campaigners, Jehovah's Witnesses, "Persons affiliated with __ Church," and other groups.

The Jehovah's Witnesses pointed to the fact that they were the only religious organization singled out on this form, as well as to discriminatory statements made by Stratton's mayor, as indications of an anti-Jehovah's Witnesses bias underlying the law. The village of Stratton, on the other hand, claimed that the ordinance was motivated by a desire to protect Stratton's elderly citizens from potential frauds and scams.

The District Court upheld most provisions of the ordinance as valid, content-neutral regulations, although it did require the Village to accept narrowing constructions of several provisions. The Sixth Circuit affirmed. Among its rulings, that court held that the ordinance was content neutral and of general applicability and therefore subject to intermediate scrutiny; rejected petitioners' argument that the ordinance is overbroad because it impairs the right to distribute pamphlets anonymously that was recognized in McIntyre v. Ohio Elections Comm'n, 514 U. S. 334; concluded that the Village's interests in protecting its residents from fraud and undue annoyance and its desire to prevent criminals from posing as canvassers in order to defraud its residents were sufficient bases on which to justify the regulation; and distinguished this Court's earlier cases protecting the Jehovah's Witnesses ministry.

Amicus briefs

Amicus briefs filed with the Supreme Court in support of the Jehovah's Witnesses in the Village of Stratton case:

  • Independent Baptist Church of America
  • Electronic Privacy Information Center (EPIC)
  • Center for Individual Freedom
  • The Church of Jesus Christ of Latter-day Saints
  • RealCampaignReform.Org, Inc., et al.

Opinion of the Court

On June 17, 2002, the Court ruled in an 8–1 decision that the requirement of the Village of Stratton's ordinance for solicitors to "register" before engaging in door-to-door advocacy violated the First Amendment. The Court stated "it is offensive, not only to the values protected by the First Amendment, but to the very notion of a free society, that in the context of everyday public discourse a citizen must first inform the government of her desire to speak to her neighbors and then obtain a permit to do so." The Supreme Court did not address the remaining provisions of the ordinance, which remain valid and legally enforceable.

Subsequent developments

While municipalities across the United States generally abandoned ordinances similar to that which had been overturned, others apparently directed or tolerated subsequent police interference with house-to-house religious canvassing. Such incidents are now handled collectively by the Jehovah's Witnesses branch office of the land in which they occur, rather than on a case-by-case basis by local Witnesses themselves.[2]

Citing repeatedly from the now-settled law of Stratton, the Watchtower Society in 2009 filed with the United States Court of Appeals for relief from Puerto Rico's new law restricting canvassing on public streets in public, gated neighborhoods.[3] The law was widely interpreted as intended to restrict Jehovah's Witnesses' house-to-house evangelism.[4][5]

References

  1. Village of Stratton ordinance 1998-5.
  2. "Question Box", Our Kingdom Ministry, October 2009, ©Christian Congregation of Jehovah's Witnesses, Inc., page 3, "What should you do if directed to stop preaching? In some instances, the police have approached publishers who were sharing in some form of the ministry, informed them that they were violating the law, and directed them to stop. You should promptly and politely leave the territory if directed to do so. ...If it is possible, tactfully obtain the badge number of the police officer and the number of his precinct. Thereafter, promptly inform the elders, who will then contact the branch office about the incident."
  3. See Watchtower Society v. De Jesus et al
  4. "Walling off the Witnesses" by Joel P. Engardio, The Washington Post, January 26, 2010, As Retrieved 2010-02-23
  5. "ACLU Brief Affirms Right Of Jehovah's Witnesses To Carry Out Public Ministry", ACLU.org website, January 21, 2010, As Retrieved 2010-02-23

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      • A 1997 letter from Watchtower asking local elders to report any current or former members in a Society-appointed position with a known history of child molestation.
      Watchtower argued that Silvasy never served in a “Society-appointed position.” The trial court found McFarland’s request was overbroad, but that any reports that specifically mentioned Silvasy were relevant.
      • Any documents the West Congregation had relating to Silvasy and herself.
      The appellants cited clergy-penitent privilege, attorney-client privilege and the First Amendment.
      • All letters that Watchtower/Christian Congregation sent to the Bodies of Elders between Jan. 1, 1980 and Dec. 31, 2002.
      The court ordered appellants to produce 10 letters from the Service Department elders to the Bodies of Elders, plus 15 other letters and memos.
      Church officials filed an appeal over 19 of the documents they were ordered to produce.
      In a 3-0 opinion written by 9th District Judge Beth Whitmore, the panel found four of the documents were privileged because they were requests for spiritual guidance, so the church need not produce them.
      “The trial court did not err when it concluded that the remaining fifteen documents at issue here are not protected from disclosure by virtue of either the clergy-penitent privilege or the First Amendment,” Whitmore stated.
      Appellate judges Jennifer Hensal and Julie Schafer concurred.
      The case is cited McFarland v. W. Congregation of Jehovah’s Witnesses, Lorain, Ohio Inc., 2016-Ohio-5462.

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    • folens  »  Eric Ouellet

      Bonjour Eric, merci pour cet exposé sur Hanna, Bonne journée. Michel
      ENTRETIEN AVEC DIEU.pptx
      · 1 reply
    • Eric Ouellet

      LA FOI D'HANNA ENVERS DIEU APPORTE SA RÉCOMPENSE
      UNE femme de foi adresse une prière à Jéhovah. Convaincue que c’est Dieu qui l’a relevée de la poussière, transformant son abattement en exultation, elle le loue à haute voix.
      Cette femme, c’est Hanna. Qu’est-ce qui explique son spectaculaire changement d’état d’âme ? Pourquoi est-elle à présent si joyeuse ? En quoi ce qu’elle a vécu peut-il nous être utile ? Intéressons-nous à son histoire.
      Une famille sous pression
      Hanna est l’une des deux femmes d’Elqana, un Lévite de la région d’Éphraïm (1 Samuel 1:1, 2a ; 1 Chroniques 6:33, 34). Bien que n’entrant pas dans le dessein originel de Dieu pour l’humanité, la polygamie est autorisée et réglementée sous la Loi mosaïque. Elle est néanmoins une source fréquente de discorde. La vie de cette famille, qui pourtant adore Jéhovah, en témoigne.
      Hanna est stérile, tandis que Peninna, l’autre femme d’Elqana, a plusieurs enfants. Peninna se comporte en rivale. — 1 Samuel 1:2b.
      Pour une Israélite, la stérilité est un déshonneur, et même un signe de la défaveur divine. Mais, dans le cas de Hanna, rien n’indique que son incapacité de procréer soit liée à la désapprobation de Dieu. Peninna ne la console pas pour autant ; elle se prévaut au contraire de son statut de mère pour l’humilier.
      Au sanctuaire de Jéhovah
      Malgré ces tensions, la famille entreprend le voyage annuel en direction du sanctuaire de Jéhovah, à Shilo, pour y offrir des sacrifices. L’aller-retour de quelque 60 kilomètres se fait vraisemblablement à pied. Cet événement doit être particulièrement pénible pour Hanna. En effet, Peninna et ses enfants reçoivent plusieurs portions du sacrifice de communion, alors que Hanna, elle, n’en reçoit qu’une seule. Peninna trouve là une opportunité supplémentaire de la blesser et de la mettre dans l’embarras ; il semble que Jéhovah ait “ fermé sa matrice ”, et elle ne manque pas de le lui rappeler. Tous les ans, c’est le même calvaire. Tous les ans, Hanna pleure et cesse de manger. Ces voyages qui normalement devraient la mettre en joie la plongent dans une profonde détresse. Hanna se rend néanmoins chaque année au sanctuaire de Jéhovah. — 1 Samuel 1:3-7.
      Voyez-vous en quoi Hanna est un bel exemple ? Comment réagissez-vous lorsque vous êtes déprimé ? Vous isolez-vous et évitez-vous les contacts avec vos compagnons chrétiens ? Ce n’est pas ce qu’a fait Hanna. Les rassemblements avec les adorateurs de Jéhovah étaient pour elle une habitude de vie. Même face à des circonstances éprouvantes, il devrait en être de même pour nous. — Psaume 26:12 ; 122:1 ; Proverbes 18:1 ; Hébreux 10:24, 25.
      Elqana tente de réconforter Hanna et il l’amène à exprimer ses sentiments profonds. “ Hanna, pourquoi pleures-tu et pourquoi ne manges-tu pas ? Pourquoi ton cœur a-t-il mal ? lui demande-t-il. Est-ce que je ne vaux pas mieux pour toi que dix fils ? ” (1 Samuel 1:8). Peut-être n’a-t-il pas conscience de la malveillance de Peninna. Et peut-être Hanna préfère-t-elle se taire plutôt que de se plaindre. Quoi qu’il en soit, cette femme spirituelle se tourne vers Jéhovah dans la prière pour retrouver la paix intérieure.
      Le vœu de Hanna
      Les sacrifices de communion étaient consommés dans le sanctuaire. Après avoir quitté la salle à manger, Hanna prie Dieu (1 Samuel 1:9, 10). “ Ô Jéhovah des armées, implore-t-elle, si tu ne manques pas de regarder l’affliction de ton esclave et si vraiment tu te souviens de moi, si tu n’oublies pas ton esclave et si vraiment tu donnes à ton esclave un descendant mâle, oui je le donnerai à Jéhovah pour tous les jours de sa vie, et le rasoir ne viendra pas sur sa tête. ” — 1 Samuel 1:11.
      La prière de Hanna est précise. Elle demande un fils, et elle fait le vœu que cet enfant sera toute sa vie un naziréen de Dieu (Nombres 6:1-5). Ce vœu nécessite l’approbation de son mari, et certaines actions ultérieures d’Elqana montrent qu’il approuve l’engagement pris par sa chère femme. — Nombres 30:6-8.
      À cause de la manière dont Hanna prie, le grand prêtre Éli la croit ivre. Il voit effectivement ses lèvres frémir, mais il ne l’entend pas parler. C’est qu’en fait Hanna prie dans son cœur, avec ferveur (1 Samuel 1:12-14). Imaginez ce qu’elle ressent lorsque le grand prêtre l’accuse d’être ivre ! Pourtant, elle lui répond respectueusement. Comprenant alors que Hanna était en train de prier “ dans l’abondance de [son] inquiétude et de [son] dépit ”, il lui dit : “ Que le Dieu d’Israël accorde ta requête. ” (1 Samuel 1:15-17). Sur ces paroles, Hanna s’en va ; elle mange et “ son visage ne par[aît] plus soucieux ”. — 1 Samuel 1:18.
      Que nous enseigne tout cela ? Lorsque nous prions Jéhovah à propos de nos inquiétudes, nous pouvons lui exprimer ce que nous ressentons et lui adresser des requêtes sincères. Si nous avons fait tout notre possible pour résoudre le problème, alors nous devrions laisser les choses entre ses mains. C’est ce qu’il y a de mieux à faire. — Proverbes 3:5, 6.
      Après une prière fervente, il est fréquent que des serviteurs de Jéhovah ressentent une sérénité comparable à celle que Hanna a éprouvée. Voici ce qu’a écrit l’apôtre Paul au sujet de la prière : “ Ne vous inquiétez de rien, mais en tout, par la prière et la supplication avec action de grâces, faites connaître vos requêtes à Dieu ; et la paix de Dieu, qui surpasse toute pensée, gardera vos cœurs et vos facultés mentales par le moyen de Christ Jésus. ” (Philippiens 4:6, 7). Après nous être déchargés de notre fardeau sur Jéhovah, nous devons le laisser s’en occuper. Puis, comme dans le cas de Hanna, il n’y a plus lieu de s’inquiéter. — Psaume 55:22.
      Un fils “ prêté ” à Jéhovah
      Dieu se tourne alors vers Hanna. Peu après, elle porte un enfant. Elle met au monde un garçon (1 Samuel 1:19, 20). C’est l’une des rares fois où la Bible fait état de la responsabilité de Dieu dans la naissance de l’un de ses serviteurs. L’enfant d’Elqana et de Hanna, Samuel, deviendra effectivement le prophète de Jéhovah, un prophète qui jouera un rôle important dans la mise en place de la monarchie d’Israël.
      Il est certain que Hanna parle de Jéhovah à Samuel dès sa petite enfance. Mais oublie-t-elle le vœu qu’elle a fait ? Absolument pas ! “ Dès que le garçon sera sevré, je devrai l’amener ; il devra paraître devant Jéhovah et habiter là pour des temps indéfinis ”, déclare-t-elle. Et en effet, une fois l’enfant sevré — peut-être à l’âge de trois ans ou un peu plus —, elle l’amène au sanctuaire, comme elle l’avait promis. — 1 Samuel 1:21-24 ; 2 Chroniques 31:16.
      Après avoir offert un sacrifice à Jéhovah, Hanna et son mari présentent Samuel à Éli. Hanna tient certainement la main de son petit garçon lorsqu’elle dit à Éli : “ Pardon, mon seigneur ! Par la vie de ton âme, mon seigneur, je suis la femme qui se tenait près de toi, en ce lieu, pour prier Jéhovah. C’est à propos de ce garçon que je priais, pour que Jéhovah m’accorde ma requête, ce que je lui demandais. Et moi, à mon tour, je l’ai prêté à Jéhovah. Oui, tous les jours qu’il sera, c’est quelqu’un de demandé pour Jéhovah. ” Ainsi commence, pour Samuel, une vie au service de Dieu. — 1 Samuel 1:25-28 ; 2:11.
      Le temps passe ; bien sûr Hanna n’oublie pas son fils. Les Écritures relatent : “ Sa mère avait coutume de lui faire un petit manteau sans manches, et elle le lui montait, d’année en année, quand elle montait avec son mari pour sacrifier le sacrifice annuel. ” (1 Samuel 2:19). Hanna prie sans aucun doute pour Samuel. Tous les ans, lorsqu’elle lui rend visite, elle l’encourage à coup sûr à demeurer fidèle dans son service pour Dieu.
      Pendant l’une de ces visites, Éli bénit les parents du garçon. Il déclare à Elqana : “ Que Jéhovah t’assigne une descendance de cette femme, à la place du prêt qui a été prêté à Jéhovah. ” C’est ainsi que le couple est récompensé par la naissance de trois autres fils et de deux filles. — 1 Samuel 2:20, 21.
      Quel formidable exemple pour les parents chrétiens ! Beaucoup de mères et de pères se montrent, eux aussi, disposés à prêter, figurément parlant, leurs enfants à Jéhovah ; en effet, ils les encouragent à entreprendre une forme de service à plein temps, même si cela implique que leur fils, ou leur fille, vive loin d’eux. De tels parents aimants méritent des louanges pour les sacrifices qu’ils font. Jéhovah les récompensera.
      Une prière qui déborde de joie
      Comme Hanna est heureuse, elle que la stérilité affectait tant autrefois ! Les Écritures ne contiennent que peu de prières faites par des femmes. Mais, en ce qui concerne Hanna, elles en rapportent deux. La première expose ses sentiments alors qu’elle est humiliée et affligée. La seconde exprime son exultation et son action de grâces ; elle commence par ces mots : “ Oui, mon cœur exulte en Jéhovah. ” Hanna se réjouit ensuite que ‘ même la stérile ait mis au monde ’. Et elle loue Jéhovah, celui “ qui élève [...], qui relève le petit de la poussière ”. Vraiment, il est celui qui “ de la fosse aux cendres [...] fait remonter le pauvre ”. — 1 Samuel 2:1-10.
      Cet épisode de la vie de Hanna, dont le récit a été inspiré par Dieu, montre que les imperfections, voire la malveillance, des autres peuvent nous blesser. Toutefois, nous ne devons pas permettre à ce genre d’épreuves de nous priver de notre joie de servir Dieu. Jéhovah est, par excellence, Celui qui entend la prière, qui répond aux appels à l’aide de ses fidèles et qui les délivre de l’affliction. Il leur accorde une paix profonde et de nombreuses autres bénédictions. — Psaume 22:23-26 ; 34:6-8 ; 65:2.

      · 0 replies
    • Eric Ouellet

      1 Samuel 2 : 1-10
      Hannah pria Dieu en ces mots:
      Mon cœur se réjouit au sujet de Jéhovah
      ma force grandit grâce à Jéhovah.
      Ma bouche s’ouvre toute grande contre mes ennemis,
      car je me réjouis de tes actes sauveurs.
      Il n’y a personne qui soit saint comme Jéhovah,
      il n’y a personne qui soit comme toi,
      il n’y a pas de rocher comme notre Dieu.
      Arrêtez de parler avec orgueil ;
      que rien d’arrogant ne sorte de votre bouche,
      car Jéhovah est un Dieu qui sait tout
      et il juge les actions avec justice.
      Les arcs des hommes forts sont brisés,
      mais les hommes faibles reçoivent de la force
      Ceux qui mangeaient bien doivent trouver du travail pour avoir du pain,
      mais les affamés ne souffrent plus de la faim.
      La femme stérile a donné naissance à sept fils,
      mais celle qui avait beaucoup de fils est devenue stérile.
      Jéhovah tue et il garde en vie,
      il fait descendre dans la Tombe et il en fait remonter.
      Jéhovah fait devenir pauvre et il fait devenir riche,
      il abaisse et il élève.
      Il relève le petit de la poussière
      et fait remonter le pauvre du tas de cendres
      pour les faire asseoir avec les princes
      et leur offrir une place d’honneur.
      À Jéhovah appartiennent les fondations de la terre ;
      sur elles, il pose le monde
      Il veille sur les pas de ses fidèles,
      mais les méchants seront tués dans l’obscurité,
      car ce n’est pas par la force que l’homme triomphe. 
      Jéhovah anéantira ceux qui combattent contre lui ;
      pour exprimer sa colère, il fera gronder le tonnerre dans le ciel.
      Jéhovah jugera jusqu’aux extrémités de la terre,
      il donnera du pouvoir à son roi et il fera grandir la force de son oint.
       
       
       


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